dinsdag 21 april 2015

Oud-strijders wachten zestig jaar op Zuid-Koreaans ereteken

Meer dan zestig jaar na de Korea-oorlog hebben twee Sint-Niklase veteranen een onderscheiding gekregen van de Zuid-Koreaanse overheid. De oud-strijders zijn trots, maar voor hen had het wel iets sneller gemogen. "Misschien kan ik de medaille nog verkopen om me een looprekje aan te schaffen."

Niet minder dan 3.171 Belgen trokken begin jaren vijftig vrijwillig naar Korea. Op vraag van de Verenigde Naties vormde België een bataljon dat in 1950 naar het schiereiland werd gestuurd om zich bij een internationale troepenmacht te scharen. Die bood militaire steun aan Zuid-Korea, tegen de communistische dreiging van Noord-Korea en de toenmalige Sovjet-Unie. Vele Belgen vonden er de dood.

De Koreaanse oorlog raakte vergeten in de plooien van de geschiedenis. Maar om de herinnering levendig te houden, komen de oud-strijders elk jaar in april samen aan het monument in het stadspark van Sint-Niklaas. En daar volgde voor tien Oost-Vlamingen zondag onverwachts nog een groots moment. Want zestig jaar nadat ze het slagveld verlieten, mochten ze eindelijk hun 'Ambassador for Peace'-medaille in ontvangst nemen, een militair ereteken van de Zuid-Koreaanse overheid om hen te bedanken voor al hun opofferingen.

Oud-strijders die de voorbije decennia nog terugkeerden naar Zuid-Korea, kregen de medaille al ter plaatse. De Zuid-Koreaanse overheid besliste onlangs om de medailles ook uit te reiken aan de veteranen die nooit meer een voet in hun land zetten. Net op tijd, want de oud-strijders hebben een respectabele leeftijd bereikt. Van de tien veteranen die een medaille kregen, konden er al drie door hun leeftijd niet meer naar de plechtigheid komen.

Normaal gezien had de Zuid-Koreaanse militaire attaché de medailles in Sint-Niklaas uitgereikt, maar hij raakte er niet. Het was burgemeester Lieven Dehandschutter (N-VA) die de soldaten met de gepaste eer bedacht.

Roger Meul (84) was één van de twee Sint-Niklazenaren die de medaille kregen. "Het is al erg lang geleden, maar ik ben wel blij met de medaille. Beter laat dan nooit. Al is het nu wel héél laat. We raakten nog amper te voet op deze uitreiking. Misschien kan ik de medaille wel verkopen en met de opbrengst een looprekje aanschaffen. En wat is het volgende? Gaan ze ons nog eens op missie naar Syrië sturen?"

Niettemin zijn de herinneringen aan de oorlog minder lachwekkend. "Twee jongens uit Sint-Niklaas zijn op dertig meter van mij gesneuveld. Daar denk ik veel aan terug. Ze noemen het de vergeten oorlog, maar we hebben toch de loop van de geschiedenis veranderd. Volgens sommigen hebben we zelfs Wereldoorlog III vermeden. De Zuid-Koreanen droegen de 'fighting Belgians' op handen."